Novi Mars Rover bi lahko daleč presegel svojo življenjsko dobo

Umetnikov koncept prikazuje rover NASA Mars Science Laboratory Curiosity, mobilnega robota na jedrski pogon za raziskovanje preteklosti ali sedanjosti Rdečega planeta za ohranjanje mikrobnega življenja.

Koncept tega umetnika prikazuje rover NASA Mars Science Laboratory Curiosity, mobilnega robota na jedrski pogon za raziskovanje preteklosti ali sedanjosti Rdečega planeta za ohranjanje mikrobnega življenja. [Sorodne fotografije: Iskanje življenja na Marsu ] (Zasluga za sliko: NASA/JPL-Caltech)

Ko bo NASA -jev najnovejši Mars rover Curiosity čez nekaj več kot dva tedna pristal na Rdečem planetu, se bo začela ambiciozna misija, ki bo trajala približno dve zemeljski leti. Toda brez pomanjkanja zanimivih skrivnosti, ki bi jih morali rešiti, kako dolgo bi lahko rover velikosti avtomobila dejansko trajal na Marsu?



Po skoraj osmih mesecih potovanja po vesolju bo NASA -jev rover Curiosity ali Mars Science Laboratory (MSL) poskus pristanka na Rdečem planetu v noči na 5. avgust. 1-tonski rover bo postavil kolesa na krater Gale, ki je širok 96 milj (154 kilometrov) na brazgotini na površini Marsa zaradi udarca starodavnega asteroida.

Ko bo Curiosity raziskal krater Gale in skrivnostno goro, imenovano Mount Sharp, v njenem središču, bo rover iskal namige, da je planet ali je bil kdaj sposoben skrivati ​​preteklo ali sedanje mikrobno življenje.

Radovednost je najkompleksnejši robotski raziskovalec, ki so ga kdaj poslali na Mars, so povedali uradniki NASA. Rover je opremljen z zbirko 10 instrumentov, ki bodo znanstvenikom omogočili preučevanje kamnin, tal in ozračja Marsa.

Misija, vredna 2,5 milijarde dolarjev, bo predvidoma izvedena v dveh zemeljskih letih, vendar je možno, da bi se lahko življenje roverja Curiosity na Marsu po potrebi podaljšalo, je dejal Pete Theisinger, vodja projekta MSL v NASA -jevem laboratoriju za reaktivni pogon v Pasadeni v Kaliforniji. [ Fotografije: Kako deluje pristanek za grizenje nohtov podjetja Curiosity ]

Poganja ga plutonij

Rover Curiosity nosi vir jedrske energije za polnjenje baterij in napajanje sistemov na krovu v času načrtovane dveletne misije na Marsu. Sistem uporablja toploto zaradi razpada plutonija-238 za ustvarjanje 110 vatov električne energije za polnjenje baterij roverja.

NASA že 50 let uporablja tovrstne jedrske sisteme, imenovane radioizotopski termoelektrični generatorji (RTG), za napajanje sond brez posadke za preučevanje planetov in drugih predmetov v zunanjem sončnem sistemu.

Ta ilustracija prikazuje trenutek takoj po tem, ko se rover Curiosity dotakne Rdečega planeta.

Ta ilustracija prikazuje trenutek takoj po tem, ko se rover Curiosity dotakne Rdečega planeta.(Zasluga za sliko: NASA)

V primeru znanstvenega laboratorija Mars je bil RTG potreben, ker samo sončne celice ne morejo proizvesti dovolj energije za zagon velikega roverja, so povedali pri NASA.

Ker roverji, ki poganjajo RTG, za delovanje ne potrebujejo sončne svetlobe, lahko ta vesoljska plovila raziskujejo različne lokacije, ne da bi se toliko sekirali glede letnega časa, časa dneva ali zemljepisne širine. Roverji na sončno energijo morajo pristati in delovati v precej ozkem pasu zemljepisne širine v bližini ekvatorja, kjer je mogoče dostopati do ustrezne sončne svetlobe za proizvodnjo električne energije, so pojasnili predstavniki agencije.

Torej to pomeni, da bi morala radovednost na Marsovi površini trajati dlje? Ni nujno, je dejal Theisinger.

Čeprav bi lahko rover realno preživel pet ali šest let na Marsu, obstajajo tri glavna področja, ki bi lahko omejila življenje Curiosityja: roverjevi vgrajeni mehanizmi, njegove baterije in RTG na jedrski pogon, je pojasnil.

'Mehanizme običajno preizkušamo trikrat v življenju - včasih dva - in jih ne preizkusimo do okvare,' je za demokratija.eu povedal Theisinger. 'Torej so bili vsi mehanizmi preizkušeni, da trajajo dva do trikrat dlje, kot pričakujemo, da bo misija delovala, če v tem času niso odpovedali.'

Roverjeve baterije in RTG so zasnovane za delovanje na Marsu vsaj 687 zemeljskih dni, lahko pa zdržijo dlje. [Infografika: Zgodovina misij robotskih rdečih planetov]

'RTG trpi zaradi razgradnje plutonijevega dioksida, vendar to traja dolgo,' je dejal Theisinger. 'Mislim, da bi od RTG pričakoval, da bom od tega dobil 10, 12 ali 15 let.'

Največja ranljivost Curiosityja so verjetno tisti deli, ki nadzorujejo njegovo sposobnost premikanja po površini planeta.

'Točka, ki bi jo rekli, ko nam najprej zmanjka garancije, bi bila z mehanizmi, ki nadzorujejo vožnjo in podobne stvari,' je dejal Theisinger. 'Kljub temu je nekaj presežka. Vsako od koles ima svoj pogonski motor, zato je v pestu motor za vsako od pogonskih koles, na štirih vogalih pa so volani. Če izgubimo pogonski motor na kolesu, lahko še vedno vozimo s petimi. Torej, nekaj, kar imamo, je odveč. '

Po stopinjah preteklih roverjev

Predhodniki Curiosityja, dvojčka Mars Exploration Rovers Spirit in Opportunity, so znanstvenike presenetili tako, da so daleč presegli svoja jamstva na Rdečem planetu.

Spirit in Opportunity sta se januarja 2004. narazen priletela na Mars približno tri tedne narazen. Roverji na sončno energijo so bili zasnovani za trimesečne misije na površini Marsa, vendar so neustrašni raziskovalci robotov trajali veliko dlje, kot je bilo sprva pričakovano.

Spirit je bil uradno razglašen za mrtvega maja 2011, potem ko je bil ujet v neusmiljenem marsovskem pesku. Po drugi strani pa Opportunity nadaljuje svojo pot na Mars, saj je že prevozila 34,4 km.

Ker pa sta Spirit in Opportunity roverji na sončno energijo, Curiosity pa na RTG, je težko primerjajte misije , Je dejal Theisinger.

'Razlogi, da sta Duh in Priložnost trajala dlje, sta različna, zato s to idejo ne moreš pobegniti,' je dejal. 'Mislim, da bi radovednost lahko trajala dlje? Vsekakor bi lahko. Bi lahko trajalo 10 let? Mislim, da ne. Toda ali bi lahko trajalo pet let? Veš da. Če bi trajalo pet ali šest let, ne bi bil šokiran. Ampak nikoli ne veš. '

Sledite Denise Chow na Twitterju @denisechow ali demokratija.eu @Spacedotcom . Tudi mi smo na Facebook in Google+ .